Sinds de lancering in 1997 is Education City in Qatar uitgegroeid tot acht universiteiten, waarvan de meeste filialen zijn van prestigieuze Amerikaanse hogescholen.

Het Times Higher Education-logo, met een rode T, een paarse H en een blauwe E.Maar het is de meest recente toevoeging aan de site die momenteel wereldwijd in de schijnwerpers staat, met Education City Stadium, een arena met 45.000 zitplaatsen, waar enkele van ‘s werelds beroemdste voetballers het WK voetbal voor mannen bijwonen.

Het hosten van een van de grootste sportevenementen ter wereld heeft het universitaire leven in Education City voorlopig verstoord, maar welke impact zal dit in de toekomst hebben?

En aangezien kwesties van vrijheid van meningsuiting wereldwijd de aandacht trokken tijdens het toernooi, zou de FIFA, de organisator van het evenement, moeten leren van de langere ervaring van het hoger onderwijs met het opereren in Qatar?

“Het WK is een merkkans van je leven voor een land als Qatar”, vertelde Geoff Harkness, voorheen een postdoctoraal docent aan de Education City-buitenposten van Northwestern en Carnegie Mellon Universities, Tijd Hoger Onderwijs.

“Onderwijs, en Education City in het bijzonder, maakt een groot deel uit van het imago dat Qatar naar de wereld probeert te projecteren, door het WK als platform te gebruiken om dat te doen. Het streeft ernaar een van de intellectuele leiders in het Midden-Oosten te zijn.”

Harkness, die in Qatar was toen het land de rechten won om het WK te organiseren, zei dat de zorgen over de vrijheid van meningsuiting prominent aanwezig waren in 2010 en dat het “geen verrassing” was dat ze zo snel weer de kop opstaken nu het toernooi is begonnen.

“Ik denk dat de FIFA een spoedcursus krijgt in wat Amerikaanse universiteiten de afgelopen tien jaar langzaamaan hebben ervaren”, zegt Sarah McLaughlin, senior onderzoeker op het gebied van wereldwijde expressie bij de Foundation for Individual Rights and Expression.

Universiteiten hebben de neiging om studenten en personeel in Qatar te beloven dat ze dezelfde ervaring en rechten zouden genieten als op hun Amerikaanse campussen, maar ze ontdekken vaak snel dat dit niet mogelijk is, zei ze.

“Het beleid was dat er academische vrijheid was, maar de realiteit was dat er veel academische dwang en zelfcensuur was, en soms was er overheidscensuur van academisch materiaal”, zei Harkness.

Een gebrek aan academische vrijheid, wat niet uniek is voor Qatar, was een van de redenen die Harkness opgaf om het land in 2013 te verlaten.

“Er is altijd de zorg dat als je iets verkeerds zegt of doet, de verkeerde film vertoont, de verkeerde mening geeft, de verkeerde auteur citeert, je het land uitgezet zou kunnen worden”, zei hij.

“Je had altijd het gevoel dat er om drie uur ‘s ochtends op de deur zou worden geklopt – ik leefde in een constante staat van zeer milde angst dat ik zou worden gedeporteerd, en dat is precies wat de regering wil.”

Craig LaMay, directeur van het programma voor journalistiek en strategische communicatie aan de Northwestern University in Qatar, zei dat het onwaarschijnlijk is dat de regering van Qatar op zo’n mantel-en-dolk-manier zal handelen en waarschijnlijk een bureaucratische manier zal vinden om stilletjes een einde te maken aan het verblijf van een wetenschapper. het afkeurde. Hij was het er niettemin mee eens dat “draconische” wetten het moeilijk maakten om een ​​journalistieke school te runnen, laat staan ​​een universiteit, zoals in de VS.

“Elke keer dat mijn studenten het gebouw verlaten, moet ik me zorgen maken dat ze ergens een bewaker tegenkomen”, zei hij.

LaMay zei dat terwijl hij decaan was van de Northwestern-campus, hij van de Qatar Foundation, de door de staat geleide organisatie die Education City runt, de opdracht had gekregen een evenement te sluiten omdat er een band met een openlijk homoseksuele leadzanger op het programma stond.

Na acht jaar in Qatar te hebben gewerkt, had LaMay gehoopt dat de wereldwijde schijnwerpers van het WK de Golfnatie zouden dwingen te liberaliseren, maar hij voelde nu dat een dergelijke verandering onwaarschijnlijk was.

De Qatar Foundation van haar kant voerde aan dat “door met hun eigen ogen en oren te zien en te horen, meer internationale aanvragers zullen overwegen om het levensveranderende potentieel van studeren in Qatar te onderzoeken.” Het voegde eraan toe dat van elke universiteit werd verwacht dat ze dezelfde hoge normen van hun respectieve thuiscampussen handhaven, en dat de stichting academische vrijheid als de hoogste waarde achtte.

Maar LaMay bleef niet overtuigd en onzeker over de vooruitzichten van het land als bestemming voor hoger onderwijs, en merkte op dat veel instellingen de waarde van internationale campussen breder aan het heroverwegen waren, niet alleen in Qatar.

“Het zou een beetje een waarschuwing kunnen zijn dat als je je religie vrijelijk wilt beoefenen of open wilt zijn over je seksualiteit, dit misschien niet de plek voor jou is”, zei McLaughlin.

Maar ze gaf toe dat met een “behoorlijk krachtige PR-campagne” waarschijnlijk niet iedereen zou worden afgeschrikt om naar Qatar te komen door de furore rond het WK.

Velen zouden nog steeds in de verleiding komen door de indrukwekkende faciliteiten en mogelijkheden voor loopbaanontwikkeling, voegde Harkness, nu universitair hoofddocent sociologie aan het Rhode Island College, eraan toe.

“Het WK zal Qatar er voor velen aantrekkelijk en aantrekkelijk uit laten zien, en dat zou zeker worden overgenomen in elk beroep en veld”, zei hij.

By rhfhn