Maatschappelijk onderwijs is een rage. Als er iets is waar de politieke leiders van het land het over eens zijn, dan is het dit: dat het onderwijzen van burgerschap en goed geïnformeerd, verantwoordelijk burgerschap nog nooit zo belangrijk of noodzakelijk is geweest. Een recent Nieuwsweek kop vat de wijdverbreide opvatting samen: “Als we onze kinderen niet de basisprincipes van maatschappijleer leren, lopen we het risico onze democratie te verliezen.”

De steun voor burgerschapseducatie loopt door het hele politieke spectrum. Advocaten zijn onder meer Randi Weingarten, de president van de American Federation of Teachers; voormalig rechter van het Hooggerechtshof Stephen Breyer; districtsrechtbanken die lerareninstituten aanbieden in zeven staten; en de door de Republikeinen gedomineerde wetgever van Texas en de Republikeinse gouverneur van Arizona, Doug Ducey.

Wat houdt burgerschapseducatie in? Er zijn veel meningsverschillen, maar bepaalde doelen worden breed gedeeld:

  • Studenten leren over de geschiedenis en de werking van de politieke, gerechtelijke en burgerlijke instellingen waarop democratisch zelfbestuur rust.
  • Om studenten vertrouwd te maken met de fundamentele documenten van dit land en de controverses rond grondwettelijke rechten.
  • Studenten kennis laten maken met de rechten en verantwoordelijkheden van burgerschap
  • Om studenten te leren spreken over verschillen in achtergrond en politieke opvattingen en conflicten op te lossen.
  • Om leerlingen de kans te geven deel te nemen aan beredeneerde, verantwoorde discussies over de vele uitdagingen waarmee de hedendaagse samenleving wordt geconfronteerd, bijvoorbeeld op het gebied van ongelijkheid, het milieu, de juiste omvang van de overheid, de rol van de rechtbanken en hoe democratische idealen het beste kunnen worden afgewogen tegen bezorgdheid over de electorale integriteit.

Al deze doelen zijn logisch voor mij. Maar op het niveau van de universiteit moeten we een tandje bijsteken. We bieden immers al cursussen aan in de Amerikaanse en staatsoverheid.

Ik ben het volledig eens met de Civic Learning and Democracy Engagement Coalition, die vorig jaar in een breed onderschreven verklaring van Shared Commitments verklaarde dat we burgerschapsleren voor een betrokken democratie een verwacht onderdeel van een hbo-opleiding moeten maken.

De recente belangstelling voor burgerschapseducatie wordt aangewakkerd door een wijdverbreide consensus onder de politieke elites van het land dat de kennis over het regeringskader en de geschiedenis van de Verenigde Staten is uitgehold, dat tribalisme van mediabronnen onze verschillen verergert, en dat de patstellingen en de verschroeide aarde Strategieën die uitgaan van het Congres dragen bij aan een toenemend cynisme en een wantrouwen in de regering.

Erger nog, onze democratie heeft haar beloften van volledige deelname en gelijke kansen voor grote delen van de Amerikaanse samenleving nog niet waargemaakt. Dit alles heeft bijgedragen tot een intense politieke polarisatie en een verminderde deelname aan de burger- en gemeenschapsorganisaties die het historische hart van het openbare leven van dit land vormden.

Ontnuchterend is dat maar liefst tweederde van de Amerikanen nu denkt dat de Amerikaanse democratie in een crisis verkeert.

Als de Amerikaanse democratie wil gedijen, hebben we een burgerij nodig met een gemeenschappelijke kennisbasis en met de burgervaardigheden en -houdingen die essentieel zijn voor een geïnformeerd, respectvol debat.

Een van de redenen dat deze samenleving een van ‘s werelds eerste systemen van openbaar onderwijs oprichtte, was om een ​​burgerschap voor te bereiden dat in staat is tot democratisch zelfbestuur. Maar vandaag bedragen de federale uitgaven per leerling aan K-12 geschiedenis en burgerschapsonderwijs gemiddeld $ 0,05 per jaar, in tegenstelling tot $ 50 per jaar aan onderwijs in wetenschap, technologie, techniek en wiskunde.

Zoals ik in het verleden heb geschreven, heeft burgerschapseducatie drie brede doelen:

  • Om ervoor te zorgen dat studenten de aard en principes van het Amerikaanse regeringssysteem begrijpen en hoe en waarom deze in de loop van de tijd zijn geëvolueerd.
  • Vaardigheden cultiveren die essentieel zijn voor verantwoord burgerschap, zoals het vermogen om bewijs te wegen, tegenstrijdige perspectieven te begrijpen en argumenten te formuleren en te verdedigen in logische, beredeneerde, op feiten gebaseerde argumenten.
  • Studenten helpen de disposities te ontwikkelen die essentieel zijn voor het functioneren van een diverse, democratische samenleving, inclusief de waarden van tolerantie, empathie, ruimdenkendheid en respect voor verschillende perspectieven.

Maar het probleem is niet alleen dat studenten burgerschapskennis of burgerschapsvaardigheden of de juiste instelling missen. Het is dat we het idee uit het oog zijn verloren dat het primaire doel van de universiteit niet loopbaanvoorbereiding of zelfs economische mobiliteit is. Hogescholen zijn er om de samenleving te dienen. Dat is het idee van Wisconsin dat ontstond tijdens het progressieve tijdperk van de vroege 20e eeuw en een idee dat onze instellingen opnieuw moeten bevestigen.

Niemand heeft meer gedaan om het belang van het integreren van maatschappelijke en publieke doelen in een hbo-opleiding te promoten dan AAC&U, en ik heb er vertrouwen in dat hun deelname aan de Civic Learning and Democracy Engagement Coalition deze zaak aanzienlijk zal bevorderen.

Het trackrecord van AAC&U spreekt voor zich. Het was voorstander van het LEAP-initiatief (Liberal Education and America’s Promise), dat de krachtige praktijken promootte die de waarde van een undergraduate-opleiding aanzienlijk kunnen vergroten, en een reeks essentiële leerresultaten heeft ontwikkeld en verspreid die een hbo-opleiding zou moeten bereiken, evenals de VALUE-rubrieken die een praktische manier bieden om de leerresultaten van studenten te beoordelen.

Vandaag heeft de AAC&U de verbanden tussen democratie en liberaal leren verdubbeld en een invloedrijke inspanning gelanceerd op het gebied van waarheid, raciale genezing en transformatie, die tot doel heeft raciale hiërarchieën te ontmantelen en meer rechtvaardige campusgemeenschappen op te bouwen. Ik deel hun vastberadenheid om excellentie in onderwijs inclusief te maken in plaats van exclusief.

Evenzo heeft niemand meer gedaan dan Campus Compact – een nationale coalitie van hogescholen en universiteiten – om de publieke doelen van het hoger onderwijs te verdedigen en initiatieven voor burgerbetrokkenheid en gemeenschapsontwikkeling in alle sectoren van het postsecundair onderwijs te stimuleren. Een nieuwe alliantie binnen de coalitie brengt rijke middelen naar het werk van het vernieuwen van onze democratie en de betrokkenheid van het hoger onderwijs op het openbare plein.

Dus, hoe kunnen we een opleiding die de nadruk legt op maatschappelijke en publieke doelen het beste in het curriculum van de universiteit inbrengen? Laat me enkele mogelijke strategieën aanbieden.

1. Een onderzoeksbenadering die berust op het nauwkeurig lezen van documenten, vooral documenten die de fundamentele waarden van deze samenleving uiteenzetten en de politieke, constitutionele en juridische debatten en controverses die zijn ontstaan.

2. Een vergelijkende benadering dat analyseert hoe de Verenigde Staten lijken op en verschillen van andere landen. In een essay dat ik buitengewoon indrukwekkend vind, identificeert Peter H. Schuck, de Simeon E. Baldwin emeritus hoogleraar rechten aan Yale, de manieren waarop de Verenigde Staten uitzonderlijk zijn:

  • Politiek gezien in zijn tweepartijenstelsel; de beknoptheid van de grondwet en hoe zelden het is gewijzigd; het aantal, de duur en de kosten van de verkiezingen; en de macht van de rechterlijke macht.
  • Juridisch, in de nadruk van de Grondwet op negatieve in tegenstelling tot positieve rechten; zijn bescherming voor spraak, meningsuiting en commerciële reclame; en de litigieuze, vijandige juridische cultuur van het land.
  • Institutioneel, in de macht en discretie van federale agentschappen; het onderscheidende karakter van het Amerikaanse federalisme, met zijn gedecentraliseerde systemen voor onderwijs, strafrecht, transport en beroepslicenties; een sterk gelaagd systeem van hoger onderwijs; en een ongewoon groot aantal grote bedrijven met aanzienlijke politieke en economische macht.
  • Ideologisch gezien, in de zwakte van vakbonden, de afwezigheid van een sterke socialistische partij, de aanvaarding van relatief hoge niveaus van economische ongelijkheid, de vertraagde en beperkte ontwikkeling van welzijns- en gezondheidsprogramma’s van de overheid, en de grote rol van particuliere denktanks, filantropieën, religieuze en niet-gouvernementele organisaties bij het formuleren van beleid en het leveren van sociale diensten.
  • Sociaal, in zijn etnische, religieuze en raciale diversiteit; krachtige evangelische en moraliserende bewegingen; grote aantallen kinderen in eenoudergezinnen; hoge percentages etnische gemengde huwelijken; en de ongewoon frequente incidentie van geweld.
  • Economisch, in zijn lagere belastingtarieven; diverse, gedecentraliseerde financiële markten; nadruk op ondernemerschap; lagere vakbondspercentages; en een kleiner aantal werkplek- en bedrijfsvoorschriften.
  • Cultureel, in de nadruk op individualisme, consumentisme en concurrentie op de markt.

3. Een ervaringsgerichte benadering waarin elke student deelneemt aan een maatschappelijke betrokkenheidsactiviteit.

Hoe, zou je je kunnen afvragen, kunnen we een ervaringsgerichte benadering van burgerschapseducatie schalen? Hier zijn een paar suggesties.

Een manier om vooruit te komen is het instellen van een vereiste voor burgerbetrokkenheid waaraan kan worden voldaan door een cursus te volgen waarbij studenten moeten deelnemen aan een burgeractiviteit: bijles geven aan buurtstudenten, deelnemen aan een lokale opruimactie, kiezers registreren, wetgevers schrijven of vrijwilligerswerk doen bij een voedselbank.

Toen ik in Columbia was, ondersteunde ik naschoolse programma’s in filosofie en neurowetenschappen die enorm populair bleken onder studenten van naburige middelbare scholen. Verre van te worden beschouwd als neerbuigende, paternalistische daden van noblesse oblige, werden deze initiatieven gezien als stimulerende en versterkende partnerschappen.

Een andere benadering is het aanmoedigen van door de faculteit geleide projecten met een openbare dienstcomponent. Ik heb al eerder een dergelijk project genoemd: de ontwikkeling van een game-achtige app die medische centra gebruiken om informatie te halen uit de notoir terughoudende adolescenten die chronische pijn ervaren.

In mijn vakgebied, geschiedenis, kan ik een aantal maatschappelijk zinvolle projecten bedenken. Mijn universiteit heeft geen campusgeschiedenismuseum dat zich bezighoudt met zijn beladen verleden: de toe-eigening van overwegend zwarte buurten waarop een groot deel van de campus is gebouwd; de homozuiveringen in de jaren veertig, toen een president werd ontslagen omdat hij ‘perverselingen’ herbergde; het onrustige en ongelooflijk langzame pad naar raciale integratie; de controverses die de atletiek van vrouwen hebben omringd; en veel meer. Studenten konden tentoonstellingen onderzoeken en ontwerpen voor een fysiek of virtueel museum.

Een ander historisch voorbeeld zou het creëren van een bronnenarchief voor K-12-leraren zijn met verzamelingen van primaire bronnen over de Black, Latinx en Aziatisch-Amerikaanse ervaring en andere onderwerpen.

Nog een andere benadering is het introduceren van meer practicums, klinische studies, community- en veldgebaseerde cursussen. Door onder toezicht te oefenen – in een klaslokaal, een bureau, een ziekenhuis of een andere omgeving – krijgen studenten de mogelijkheid om klassikaal leren toe te passen in een echte context.

Dan is er serviceleren, dat op zijn best een echt lokaal probleem aanpakt en vervolgens, door middel van onderzoek, een reeks beleidsreacties identificeert en, in sommige gevallen, samenwerkt met lokale gemeenschapsgroepen of de overheid om een ​​oplossing te implementeren. Hier moeten we natuurlijk erkennen dat het primaire doel van service learning is om een ​​klant te helpen. De terugverdientijd voor de studenten groeit uit het aanpakken van de uitdagingen van de klant.

Maatschappelijk onderwijs hoeft niet verdeeldheid te zaaien, noch mag het voorbij gaan aan de ideologische en partijdige verdeeldheid of controversiële debatten over fundamentele burgerkwesties die de republiek sinds haar oprichting hebben verdeeld. Als samenleving moeten onze studenten wel de kennis, vaardigheden en aanleg ontwikkelen die essentieel zijn voor een diverse, democratische samenleving om op een tolerante, ruimdenkende en respectvolle manier te kunnen functioneren.

Maar ons doel moet veel verder gaan dan het dupliceren van wat al is onderwezen in inleidende cursussen over Amerikaanse en staatsoverheid. Ik ben het volledig eens met Carol Geary Schneider, emeritus president van AAC&U en nu actief betrokken bij de CLDE-coalitie, dat ons uiteindelijke doel zou moeten zijn om maatschappelijke en publieke doelen te brengen in een hbo-opleiding voor alle studenten, inclusief die in loopbaan- en technische programma’s. Dat is niet buiten ons vermogen, en het is zeker niet onverenigbaar met onze andere doelen: loopbaanvoorbereiding en een goed afgeronde liberale opleiding bieden, en afgestudeerden toerusten om de complexe reeks persoonlijke en maatschappelijke uitdagingen aan te gaan waarmee ze als volwassenen worden geconfronteerd.

Hogescholen en universiteiten zijn, meer dan enige andere sociale instelling, afgezien van het leger, de omgevingen waarin de Amerikaanse idealen van diversiteit, inclusie en gelijkheid het best, zij het slechts gedeeltelijk, worden gerealiseerd. Maar laten we onze campussen niet behandelen als ommuurde tuinen of ivoren torens. Laten we de kloof tussen stadskleding overbruggen, verder reiken dan onze campussen en John Dewey’s visie van een onderwijs dat de nadruk legt op maatschappelijke betrokkenheid, ervaringsleren en cursussen en programma’s rond thema’s in de publieke sfeer echt omarmen. Laten we vooral het idee van Wisconsin bevestigen: dat hoger onderwijs een verantwoordelijkheid heeft om het publiek te dienen.

Steven Mintz is hoogleraar geschiedenis aan de Universiteit van Texas in Austin.

By rhfhn