“De school ging op slot omdat [a student’s] vader werd neergeschoten.”

Toppin, 19, was een student met het programma bij Cameron. Nu is ze een chaperonne en Phyllipp McKnight is een van haar aanklachten. Hij is blootgesteld aan buurtgeweld, en hij zit pas in de tweede klas.

“Als je het geweld niet kent, leer ik je het nu”, zegt hij. “En als je 6 jaar oud wordt, zoals ik, wil ik niet deze donkere toekomst die mij is overkomen.”

Veel kinderen zoals Phyllipp, die regelmatig worden blootgesteld aan wapengeweld in de gemeenschap, kunnen worstelen met gevoelens van hopeloosheid en angst. Ze kunnen ook moeite hebben met het reguleren van hun emoties – allemaal symptomen van posttraumatische stress, die blijvende gevolgen kunnen hebben tot in de volwassenheid.

Maar er zijn veel gemeenschappen en naschoolse programma’s die kunnen helpen.

Kinderen leren dat het leven niet hoeft te eindigen in hun tienerjaren

Riana Elyse Anderson, die kindertrauma en zwarte gezinnen bestudeert aan de School of Public Health van de University of Michigan, zegt dat het essentieel is om een ​​ondersteunende omgeving voor kinderen te creëren.

Kaila Toppin draagt ​​naschoolse leerling Blessyn Mays op de speelplaats van Cameron Community Ministries. (Max Schulte/WXXI Nieuws)

“Hoe meer ondersteunende structuren je om je heen hebt – zoals familie, leeftijdsgenoten, zoals volwassen mentoren – hoe groter de kans dat je overleeft omdat je actief en betrokken bent en misschien in ruimtes die misschien wat veiliger zijn.”

Die ondersteunende structuren helpen kinderen ook om uitdagende psychologische overtuigingen kwijt te raken, zoals het leven eindigt in je tienerjaren of het leven heeft weinig waarde – overtuigingen die kunnen worden bevestigd door dodelijke schietpartijen in de buurt.

Anderson zegt dat een manier om die ondersteunende structuren op hun plaats te krijgen, is door middel van naschoolse programma’s, die niet alleen kinderen onder toezicht en van de straat houden, maar die kinderen en tieners ook kunnen helpen meer te weten te komen over hun sterke punten, dromen en cultuur. Bovenal kan het hen helpen inzien dat het leven waardevol is.

Het naschoolse programma van Cameron Community Ministries doet dit door middel van mentoring, excursies en teambuildingactiviteiten. Luis Mateo, directeur van een jeugdprogramma, zegt dat hij zijn studenten ook leiderschapsvaardigheden bijbrengt, hen begeleidt bij gemeenschapsgerichte projecten en ingrijpt wanneer studenten iets zwaars meemaken – zoals na de recente massaschietpartij in het nabijgelegen Buffalo, of na een buurtincident .

“Ik had twee kinderen die stomverbaasd waren omdat een vriend van hen werd neergeschoten”, herinnert Mateo zich. “Hij leefde, maar het was nog steeds traumatiserend… Dus ik praat met ze, zorg ervoor dat ze in orde zijn terwijl dat aan de hand was. En in die straat werd ook een ander kind neergeschoten dat uit de bus kwam. Dus het is een veel geweld, en helaas hebben ze het genormaliseerd en is het gewoon weer een dag in de buurt voor hen.”

Kinderen helpen omgaan met hun harde realiteit is belangrijk, maar Mateo zegt dat zijn jeugdprogramma ook prioriteit geeft aan kinderen en tieners de ruimte geven om zichzelf te zijn, veilig te zijn en hun interesses te verkennen.

“Je hebt deze naschoolse programma’s die jonge mensen helpen te identificeren wie ze zijn, wat ze kunnen doen”, zegt Anderson. “Als ze ouder zijn dan 18, wat willen ze dan bijdragen aan hun buurt, aan hun families, aan hun cultuur, aan zichzelf?”

Hoe buurtgeweld en agressie geluk en vreugde onderbreken

De moeder van Phyllipp McKnight, Lerhonda McKnight, is een van de weinige voogden bij de zomercookout van Cameron Community Ministries in augustus. Ze ruimt de kinderen op en let op kattenkwaad, zoals de jongen die een blikje frisdrank opschudt, klaar om het open te spuiten.

“Hé! Niet doen. Niet doen”, waarschuwt McKnight lachend. “Leg het neer, laat het een paar minuten zitten. Ik heb je gevangen!”

Net als Kaila Toppin en Phyllipp groeide ook McKnight op met geweld in de buurt. Ze zegt dat ze dingen heeft meegemaakt die ze niet wil dat haar kinderen ooit meemaken, dus blijft ze betrokken, brengt ze naar Cameron en zorgt ervoor dat ze liefde toont.

Buiten de Cameron Community Ministries hangt een bord met ‘Veilige plaats’. (Max Schulte/WXXI Nieuws)

“Als de kinderen niet [love] thuis gaan ze het ergens anders halen. Ze gaan. Of ze het nu op straat vinden, of in een drugszaak,” zegt McKnight. “Ze zullen het vinden, want iedereen heeft het nodig – iedereen – want daar gaat het leven om.”

Aan de overkant breekt een vechtpartij uit. Er is geschreeuw en fysieke bedreigingen. McKnight erkent het nauwelijks. Hier in de buurt, maar niet alleen hier, zijn geweld en agressie net zo gewoon geworden als slecht weer.

Kaila Toppin zegt dat ze er een leven lang meer dan genoeg van heeft gezien.

“Het maakt gelukkig en blij zijn, alsof het het soms onderbreekt. Zoals in mijn achterhoofd, weet je?,” zegt Toppin. “Ik heb het naar mijn zin, maar soms denk ik gewoon dat er iets ergs kan gebeuren, vanwege alle slechte dingen die gebeuren. Ik weet het niet, het maakt het anders en het maakt het ook een voorzichtige vreugde. “

By rhfhn