Alistair Heath werkte in de academie van Leicester City, maar de jonge coach wilde iets meer. Het is die wens om de overstap naar voetbalmanagement te maken die hem op een reis naar de Cambodjaanse Premier League heeft gebracht

Het afgelopen jaar was hij in Siem Reap – beter bekend als de toegangspoort tot Angkor Wat, het grootste religieuze monument ter wereld – als manager van Angkor Tiger. Het is een rol die hem op het veld en daarbuiten heeft getest, maar Heath heeft geen spijt van zijn beslissing.

“Ik ben een voetbalmanager”, vertelt hij Luchtsporten. “Als je 95 procent van de mensen in Engeland zou vragen of ze naar Cambodja zouden verhuizen, zou je waarschijnlijk veel negatieve antwoorden krijgen omdat het niet op de lijsten van veel mensen staat. Maar dit is wat ik van plan ben te zijn sinds ik 17.

“Ik had niet het geluk om professioneel te voetballen. Het aanbod kwam en het was niet iets dat ik kon afslaan. Voetbalmanagement is zwaar. Er zijn veel offers gebracht, maar het is waarschijnlijk de beste beslissing die ik ooit heb genomen .”

Hij nam een ​​loonsverlaging voor deze kans en erkent dat het een gok was. ‘Als ik ontslagen word, wat moet ik dan doen? Het was een risico, maar je moet het risico nemen, nietwaar, om de kans te krijgen om verder te komen?’ Er is ook geen lange lijst met ondersteunend personeel waarop hij kan leunen.

Hij heeft een Japanse assistent. ‘Hij is 28. Een goede jongen.’ Zijn Duitse fitnesscoach doet ook dienst als fysiotherapeut. De aanvaller van de ploeg, Jozsef Keaveny, afgestudeerd aan de Leicester Academy, was een nuttig klankbord, ondanks dat hij pas 22 was. “Er is geen groot team.”

Maar dit is het pad dat hij voor zichzelf heeft gekozen. Een voormalige seizoenkaarthouder van Birmingham City – “Ik heb niets geleerd door naar ze te kijken!” – zijn reis begon als een tiener die Buxton’s onder-negen coachte. “Zelfs toen was ik onvermurwbaar dat ik manager wilde worden.”

Alistair Heath is de Engelse coach die de leiding heeft over het Cambodjaanse Angkor Tiger
Afbeelding:
Heath is de Engelse coach die de leiding heeft over het Cambodjaanse Angkor Tiger

Tweeënhalf jaar werd besteed aan een project dat spelers van het Thaise nationale team van 16 tot 21 jaar coachte als onderdeel van een initiatief binnen de academie van Leicester. Toen de pandemie daar een einde aan maakte, nam Heath, 37, een rol op zich bij de U14-leeftijdsgroep van de Premier League.

“Het was een goede ervaring, maar ik wilde het managen. Bij academies draait het allemaal om de ontwikkeling van spelers, wat prima is, maar ik hou van de spanning van het winnen van een voetbalwedstrijd. Dat geroezemoes van de leiding over dat team is iets dat ik niet kan krijgen ergens anders.

“Ik vind het leuk als ik een sport beoefen. Ik ren en ik fiets. Ik zwem maar na 10 lengtes verveel ik me. Ik geef de voorkeur aan squash of racquetball. Ik heb een sport nodig waarbij je voor punten speelt. Het draait allemaal om die competitieve natuur. Het is die 90 minuten in een andere zone. Ik kan het niet uitleggen.

“Dus ik kreeg een agent en er kwam iets in Cambodja naar voren en we begonnen te praten. Ik kreeg een interview, maar ik dacht niet dat het ver zou gaan. Ik ben zo vaak in Thailand geweest voor mijn werk, ik dacht dat het zou zijn hetzelfde, maar het is heel anders.

“Ik werk met veel spelers die Cambodja nog nooit hebben verlaten. Ze weten wat ze weten en als je ze vertelt dat ze om 8 uur ‘s ochtends moeten komen, zullen ze om 7.45 uur opdagen. Ze werken hard en zullen nooit stoppen. Ze blijf maar doorgaan. Maar verbetering is nodig.”

Alistair Heath is de Engelse coach die de leiding heeft over het Cambodjaanse Angkor Tiger
Afbeelding:
Heath is de Engelse coach die de leiding heeft over het Cambodjaanse Angkor Tiger

Op het veld was het een leerschool. Het team staat zesde in de Cambodjaanse Premier League met acht teams, zonder risico op degradatie, maar speelt louter uit trots met nog twee wedstrijden te gaan. Met menigten van meer dan 3.000 mensen, kan er geen sprake zijn van ophouden.

“In het begin dacht ik dat we een beetje overtroffen hadden. We vielen goed aan. Er was veel werk om de stijl te implementeren die ik wilde en de hoogtepunten wogen zwaarder dan de dieptepunten. Toen sloegen de blessures toe, het vertrouwen werd geraakt en ineens we kregen goals tegen.

“Het zou niet overdreven zijn om te zeggen dat ik elke dag iets heb geleerd. Hoe je met spelers moet praten en verschillende persoonlijkheden moet managen. Wat je moet zeggen en wanneer je het moet zeggen. De beste ploeg bouwen. Omgaan met verliezen. Hoe je dat team krijgt -praat goed.

“De grote uitdaging is om alleen beslissingen te nemen. Ik stel mezelf voortdurend in vraag omdat er niemand anders is. Ik kan met mensen thuis praten, maar ze kunnen alleen hun mening geven op basis van wat ik zeg, niet wat ze zien. Ik heb moest mezelf veel bekritiseren.”

Hij heeft de steun van de mensen genoten. “Ik heb geluk gehad. De fans waren geweldig met mij. Ik heb veel contact met hen, ik word tegengehouden als ik door de stad loop. We hebben misschien niet het budget om dat te evenaren, maar de interesse is er absoluut.”

Alistair Heath is de Engelse coach die de leiding heeft over het Cambodjaanse Angkor Tiger
Afbeelding:
Heath heeft het Cambodjaanse Angkor Tiger naar de zesde plaats in de Premier League gebracht

Maar de grootste uitdagingen lagen buiten het voetbal.

“Vanuit toeristisch oogpunt zou je er heel anders naar kijken. Angkor Wat is natuurlijk de belangrijkste bezienswaardigheid. Mensen gaan op vakantie en denken: hier zou ik wel kunnen wonen.” Negen van de tien keer konden ze het niet. Het leven hier is moeilijk. Het was een moeilijke manier om te leren.

“Alleen zijn. Ik heb dat steunnetwerk niet om me heen. Het is zwaar. Sociaal is het moeilijk. Ik ben een manager, dus ik moet oppassen als ik uitga. Ik drink niet. Ik pas op hoe dan ook van mezelf, maar ik wil zeker een goed beeld geven van wat ik doe.

“Je moet heel doelbewust zijn om dit te doen en erop voorbereid zijn dat het dagelijkse leven zal veranderen. Je bent uit je comfortzone en het wordt niet voor niets de comfortzone genoemd – het is comfortabel. Je doorbreekt dat. Ik vond het moeilijk, maar ik heb het gedaan.

Alistair Heath is de Engelse coach die de leiding heeft over het Cambodjaanse Angkor Tiger
Afbeelding:
Hij vond het werken in Cambodja een psychologische uitdaging

“Ik mis de activiteiten in Engeland, mijn vrienden, de sporten die ik speelde. Je waardeert die dingen meer als je ze niet doet. Je verliest ineens een groot deel van wat je doet. Hoe vul je die leegte op?

“Ik vul het door na te denken over wat ik anders kan doen op het voetbalveld. Voetbalmanagement is 24/7. Het moet zijn omdat er altijd meer is dat je kunt doen en het is hier constant voetbal geweest. Ik ben opgesloten van al het andere.”

Hij is er zeker van dat hij er beter uit zal komen.

“Ik heb er vertrouwen in”, besluit Heath. “Ik heb het geloof. Als ik management in Europa was begonnen, zou het moeilijk zijn geweest, maar hier is het extra moeilijk. Ik heb het gevoel dat wat ik dit seizoen heb gedaan zonder ondersteunend netwerk, als een springplank kan dienen.”

“Ik heb zojuist de Pro-licentie in Ierland aangevraagd. Dat opent deuren. Ik wil op het hoogste niveau managen en ik zou ooit in een ander land willen managen. Laten we eerlijk zijn, doen wat ik heb gedaan, ik hebben laten zien dat ik bereid ben om overal te managen.”



By rhfhn