door RB Russell, onderzoeker, uitgever en schrijver, die het Robert Aickman Archive van de British Library raadpleegde en hier over zijn ervaringen schrijft.

Zwart-witfoto van Robert Aickman poserend voor boekenplanken in Gledhow Gardens in 1980

BL toevoegen. MS 89209/3/5. Robert Aickman bij Gledhow Gardens, Londen. 1980

Ik kwam Robert Aickman (1914-1981) voor het eerst tegen als de auteur van ‘vreemde verhalen’ (zijn eigen term), psychologische verhalen die het traditionele spookverhaal opwaardeerden naar de eisen van een meer ‘wetend’ einde van de twintigste eeuw. Ik ontdekte al snel dat Aickmans literaire activiteiten (hij was ook redacteur van bloemlezingen met spookverhalen en schreef twee delen autobiografie) slechts een deel van zijn leven waren. Een andere was zijn campagne, grotendeels succesvol, voor het herstel van de binnenwateren van Groot-Brittannië.

Ik had het geluk om Aickman’s literaire archief voor het eerst te zien in 2014 toen ik zijn literair executeur in Guiseley, West Yorkshire, bezocht. Op dat moment werden de manuscripten en typoscripten van Aickman opgeslagen in een logeerkamer. Met mijn partner, Rosalie Parker, maakten we een inventaris van wat er in het archief zat en leenden we materiaal om te publiceren De vreemdelingen en andere geschriften (Tartarus Press, 2015) die niet eerder gepubliceerde fictie en non-fictie samenbracht. Het Guiseley-archief werd uiteindelijk in 2017 verworven door de British Library. Er zijn ook collecties van Aickman’s waterwegenpapieren in het National Archive in Kew en in het National Waterways Museum Ellesmere Port in Cheshire.

Hoe meer ik over Aickman te weten kwam, hoe meer ik geïnteresseerd raakte in de man, en in 2020 besloot ik zijn biografie te schrijven. Ik realiseerde me echter dat er verschillende obstakels waren, en dat elk ervan zou kunnen leiden tot een grote tekortkoming in het voltooide boek. Maar voordat ik aan mijn onderzoek begon, wist ik niet zeker of ze overkomelijk waren.

Typescript van We Are For The Dark: Six Ghost Stories met annotaties

BL toevoegen. MS 89209/1/70. Herzien typoscript voor We Are For The Dark: Six Ghost Stories. Het boek, gepubliceerd in 1951, bevatte drie verhalen van Elizabeth Jane Howard en drie van Robert Aickman. Let op het amendement van Aickman waarbij het pseudoniem ‘Robert Vigo’ wordt weggegooid ten gunste van zijn echte naam. Het kortstondige pseudoniem is ontleend aan het hoofdpersonage in Leni Riefenstahl’s film The Blue Light uit 1932. Gereproduceerd met de vriendelijke toestemming van het landgoed van Robert Aickman.

Het eerste probleem werd door alle onderzoekers gedeeld: de pandemie. Ik kon geen van de archieven raadplegen die ik wilde bezoeken, niemand ontmoeten die Aickman kende, of een van de sites bezoeken die met hem verbonden waren. Sinds de jaren negentig had ik echter meer onderzoeksmateriaal verzameld dan ik me realiseerde, en nu kreeg ik de kans om het te lezen! Thuisblijven was in ieder geval een vermomde zegen. Wat betreft het interviewen van oude vrienden van Aickman, ze waren erg behulpzaam en ze hadden nu de tijd om informatie met mij te delen. Degenen die anders misschien op hun hoede waren geweest bij het gebruik van moderne technologie, waren blij om Zoom- en Skype-gesprekken te voeren.

Ik moest wachten tot de archieven hier in het VK weer opengingen, maar er was nog een kleine verzameling belangrijk materiaal op Bowling Green University in Amerika. Zelfs als ik daar in de toekomst op een niet-gespecificeerd tijdstip zou kunnen reizen, wist ik niet zeker of ik de kosten kon rechtvaardigen. Toen ik contact met hen opnam, ontdekte ik dat de bibliothecarissen in staat waren om pdf-kopieën te maken (tegen een bescheiden vergoeding) van alles wat ik moest zien.

Na een jaar intensief en productief onderzoek vanuit huis, had ik er vertrouwen in dat veel leemten in mijn kennis zouden worden opgevuld als de British Library weer open zou gaan. Er waren slechts twee grote lacunes waar ik me zorgen over maakte.

De eerste was mijn onvermogen om Aickmans brieven aan zijn Amerikaanse agent, Kirby McCauley, te lezen. Deze schat aan nuttige informatie was in handen van een zeldzame boekhandelaar in de VS.

De tweede was alle concrete informatie met betrekking tot Aickmans bewering dat hij gewetensbezwaarde was geweest in de Tweede Wereldoorlog, vrijgesteld van enige vorm van oorlogswerk. Dit leek vreemd, en zijn oude vrienden suggereerden verschillende alternatieve theorieën, die geen van alle geverifieerd konden worden. Het leek onwaarschijnlijk dat ik dit ooit zou ophelderen, omdat de meeste officiële documenten met betrekking tot gewetensbezwaren zijn vernietigd.

Zwart-witfoto van Robert Aickman die voorleest in 1960

Robert Aickman 1960

In juni 2021 werden de Covid-beperkingen enigszins opgeheven en konden Rosalie en ik eindelijk vanuit North Yorkshire reizen om de British Library aan de Euston Road in Londen te bezoeken. Na onze informele ervaring in Guiseley, moet ik toegeven dat het een verplichting leek om vooraf lid te worden van de British Library (in Wakefield), om vervolgens tafels in de leeszaal te reserveren en om het materiaal te boeken dat we wilden zien uit de online catalogus. Pandemische beperkingen betekenden dat het aantal items dat we bij elk bezoek konden raadplegen, beperkt was.

Foto van RB Russell en Rosalie Parker die naar de camera glimlachen

RB Russell en Rosalie Parker

Gedurende drie dagen hebben Rosalie en ik echter alles doorgenomen waar we om vroegen, en vanwege de vriendelijke efficiëntie van het personeel konden we nog iets meer zien. Ondanks de beperkingen was de sfeer in de leeszaal ontspannen en comfortabel, en het werd me duidelijk hoe belangrijk het is om dit essentiële materiaal openbaar toegankelijk te hebben (niet bewaard in slaapkamers of in het buitenland, eigendom van zeldzame boekhandelaars). Er was op dat moment nog zoveel onzeker in de wereld, maar het was geruststellend om in de British Library te zijn met de achtergrondgeluiden van mompelende stemmen, pagina’s die werden omgeslagen en aantekeningen in potlood. Ik vulde alle leemten in mijn kennis in waarvan ik me bewust was, en ontdekte daarnaast nog ander belangrijk materiaal.

Door mijn voorbereiding op het bezoek aan de British Library (dat erg lang aanvoelde) heb ik het meeste uit de drie dagen gehaald. En ik ontdekte ook in de verschillende dossiers van Aickmans correspondentie doorslagen van al zijn brieven aan zijn agent. Ze waren net zo belangrijk als ik had verwacht.

Er bleef alleen die ene vraag onbeantwoord: Robert Aickmans schijnbare gewetensbezwaren. Ik had het gevoel dat ik de overtuigingen en motivaties van Robert Aickman tegen die tijd goed kende, en het ‘paste’ niet bij zijn persoonlijkheid. Het was uit karakter op dezelfde manier dat een item in de British Library-catalogus niet op zijn plaats leek. Weggestopt in een map, volgens de catalogus, was een sollicitatie van Aickman om voor de Rijksdienst te werken. Ik heb deze map opgeroepen om te ontdekken dat het item verkeerd was beschreven (het is sindsdien gecorrigeerd). In plaats van een onwaarschijnlijke sollicitatie om voor het ambtenarenapparaat te werken, was het Aickmans sollicitatie om als gewetensbezwaarde te worden beschouwd en de beslissing die was genomen.

Afbeelding van de ingevulde aanvraag voor gewetensbezwaren van Robert Aickman

BL toevoegen. MS 89209/3/3. Besluit gewetensbezwaren van Robert Aickman

De biografie kwam op dat moment samen, hoewel ik nog steeds niet weet wat ik moet denken van de verklaring die Robert Aickman heeft afgelegd ter ondersteuning van zijn verzoek om gewetensbezwaren. Hij beweert religieuze overtuigingen die hij nergens anders belijdt, en lijkt andere verklaringen die hij deed tegen te spreken. Wat ik ook mag denken van zijn rechtvaardigingen, hij ontving het zeer zeldzame oordeel dat hij was vrijgesteld van enige vorm van oorlogswerk.

Mijn biografie van Aickman werd begin 2022 gepubliceerd, als Robert Aickman: een poging tot biografiedoor Tartarus Press Het bevat uitgebreide dankbetuigingen in alfabetische volgorde, maar als ik ze samen met Rosalie Parker in volgorde van belangrijkheid had vermeld, zou de British Library bovenaan staan.

6. RA Biog

Robert Aickman, een poging tot biografie door RB Russell, Tartarus Press 2022

By rhfhn