The Gill Man – zoals hij later door fans werd genoemd – is de beste reden om de originele film uit 1954 opnieuw te bekijken, die onlangs door Universal op 4K werd uitgebracht in een “Icons of Horror Collection” samen met “The Mummy”, “The Bride of Frankenstein’ en ‘Phantom of the Opera’. Ogenschijnlijk gemaakt door visagist Bud Westmore – die destijds voor Universal werkte en die deel uitmaakte van de Westmore-dynastie van filmeffectartiesten, die tot op de dag van vandaag voortduurt – was het wezen echt een liefdeswerk van Millcent Patrick, een kunstenaar en beeldhouwer die het hoofd en het pak van Gill Man bedacht terwijl hij in dienst was van de special effects-afdeling van Universal. Zoals opgetekend in het boek van Mallory O’Meara De dame uit de zwarte lagunewerden haar bijdragen tot op het punt van onzichtbaarheid geminimaliseerd door Westmore, die met instemming van collega’s de verbeeldingskracht en vaardigheden ontbeerde om zo’n angstaanjagend ontwerp te maken.

De op één na beste reden om het origineel te bekijken is het filmmaken, dat niets uitvindt, maar bekende beats en beelden van monsterfilms oppoetst met overtuiging, flair en een wellustig gevoel voor sfeer. Het werd geregisseerd door Jack Arnold, die begin jaren ’50 een van Universal’s favoriete horrorfilmmakers was geworden, en geschreven door het team van Harry Essex en Arthur Ross, die gespecialiseerd waren in horror, gangsterfilms en andere genrefilms. Samen met de cast en crew houden ze het verhaal gaande. Zelfs volgens de versnelde normen van moderne functies, is de tweede helft boeiend: het is een kat-en-muisspel waarbij de bootbemanning het opneemt tegen de Gill Man. Het eindresultaat is een compact en intelligent genrestuk dat elementen van het jungle-avontuur, de horrorfilm en het waarschuwende milieuverhaal combineert, plus sporenelementen van de originele “King Kong”, een eerdere klassieker over een prehistorisch jungle-wezen dat een menselijke vrouw uit een groep ontdekkingsreizigers.

Zoals uitgelegd in een stuk van Den of Geek door mijn vriend Jim Knipfel, was “Creature” het geesteskind van William Alland, een vriend van Orson Welles die een cameraman het verhaal hoorde vertellen van “een amfibisch mensachtig wezen dat eenmaal per jaar uit de Amazone tevoorschijn kwam, greep een jonge vrouw uit een plaatselijk dorp en verdween toen weer. De andere gasten moesten erom lachen, maar de cameraman hield vol dat het absoluut waar was en bood zelfs aan om fotografisch bewijs te leveren. Het is niet duidelijk of iemand hem daar ooit op aangesproken heeft.” Toen Alland begon met het produceren van films voor Universal, schreef hij een behandeling voor een script dat in wezen “King Kong, maar met een amfibie ter grootte van een mens” was, beginnend in de jungle en eindigend in de stad, waar het monster aan de opsluiting ontsnapt en loopt op hol. De tweede helft van het verhaal werd verstoord toen de film met de productie begon en de juiste scenarioschrijvers inhuurde (het was waarschijnlijk toch niet te doen, gezien het beperkte budget), maar het werd uiteindelijk gereanimeerd en hervormd voor het eerste vervolg, “Revenge of the Creature ”, waarin de Gill Man een “attractie” wordt in een themapark. “The Creature”, opgenomen en uitgebracht in 3D-formaat op het hoogtepunt van de rage, was een verrassingshit, verdiende tien keer zijn productiebudget van $ 500.000 en werd de eerste inzending in een trilogie.

By rhfhn