De ministeries van Justitie en Onderwijs veranderen de manier waarop ze zaken behandelen waarin leners hun federale studieleningen failliet willen laten gaan.

De nieuwe richtlijnen, die donderdag zijn vrijgegeven, zullen “zorgen voor een consistente behandeling van de kwijting van federale studieleningen, de last voor leners van het nastreven van dergelijke procedures verminderen en het gemakkelijker maken om gevallen te identificeren waarin kwijting gepast is”, aldus functionarissen in een persbericht.

Momenteel moeten leners tijdens faillissementsprocedures aantonen dat ze “onnodige ontberingen” zouden lijden als de studieleningen niet worden kwijtgescholden – een hogere lat dan voor andere soorten schulden. De faillissementsrechter neemt de uiteindelijke beslissing of aan die norm wordt voldaan, maar de richtlijnen geven advocaten van het ministerie van Justitie normen en criteria die ze kunnen gebruiken om te beslissen of ze moeten aanbevelen of de studieleningen moeten worden kwijtgescholden. Bij het afwegen of het onvermogen van een persoon om schulden terug te betalen zal aanhouden, moeten de advocaten bijvoorbeeld overwegen of de lener er niet in is geslaagd de graad te behalen waarvoor de lening was verstrekt.

De richtlijnen zijn van toepassing op toekomstige en lopende zaken.

Het ministerie van Justitie merkte in de begeleiding op dat een “historisch lage kans op succes” en de verkeerde overtuiging dat studieleningen niet in aanmerking komen voor kwijtschelding sommige leners ervan zouden kunnen weerhouden om hulp te zoeken door middel van een faillissement.

“Het congres heeft misschien een hogere lat gelegd voor het verlenen van kwijtschelding van studieleningen tijdens een faillissement, maar in de praktijk is die lat erg moeilijk geworden voor verdienstelijke leners om te wissen”, zei de Amerikaanse onderminister van onderwijs James Kvaal in een verklaring. “Na tientallen jaren van inactiviteit in Washington was ons team van het ministerie van Onderwijs vastbesloten om samen te werken met het ministerie van Justitie om duidelijkere, eerlijkere en meer praktische normen op te stellen voor aanbevelingen voor het kwijtschelden van studentenschulden tijdens faillissementsprocedures. Deze begeleiding is een belangrijke stap in de richting van het helpen van leners die het moeilijk hebben, van wie velen nooit hun studie hebben afgemaakt of door oneerlijke scholen in de schulden zijn gestoken.”

Voorstanders van schuldverlichting waren voorzichtig optimistisch over de begeleiding, maar maakten zich zorgen of deze op een eerlijke en consistente manier zou worden uitgevoerd.

“De huidige manier van kwijtschelding van studieleningen is willekeurig, willekeurig en oneerlijk”, zei advocaat John Rao van het National Consumer Law Centre in een verklaring. “Zelfs als een lener in dermate wanhopige financiële omstandigheden verkeert dat hij faillissement moet aanvragen, zou de overheid doorgaans beweren dat de lener geen ‘ongerechtvaardigde ontbering’ lijdt – een vereiste voor het aflossen van studieleningen … De eerdere aanpak van de regering om vorderingen van leners te bestrijden van ontbering verergerde zonder onderscheid het probleem.”

Rao zei dat de nieuwe richtlijnen “een zinvolle weg voor verlichting” zouden kunnen bieden, maar de effectiviteit ervan zal afhangen van hoe het wordt geïmplementeerd door de ministeries van Onderwijs en Justitie.

By rhfhn